Danskere finder rent drikkevand til millioner af vietnamesere
Drikkevandet i et af verdens tættest befolkede områder er kræftfremkaldende. Nu giver danske geologiske undersøgelser håb til de millioner sydøstasiatere, der drikker grundvand fyldt med det giftige stof arsen.

Millioner af vietnamesere drikker vand, der indeholder alt for meget af det giftige stof arsen. Ved at lave prøveboringer har geologer fundet afgørende nyt, der på sigt kan give vietnameserne renere drikkevand. (Foto: Flemming Larsen)

Pigmentforandringer og sprukken hud er de første symptomer. Senere risikerer millioner af mennesker i Sydøstasien at få hjertekarsygdomme og kræft, fordi deres drikkevand er forurenet.

Vandet kommer fra en undergrund, der indeholder det ekstremt sundhedsskadelige stof arsen.

»Bare i Vietnam er mindst tre millioner mennesker i fare. Men også i lande som Bangladesh, Indien og Cambodija er det et kæmpe sundhedsmæssigt problem. I alt er cirka hundrede millioner mennesker i risikozonen,« siger Dieke Postma der er seniorforsker ved De Nationale Geologiske Undersøgelser for Danmark og Grønland (GEUS).

Sammen med danske og vietnamesiske kolleger har han i otte år undersøgt grundvandet langs den Røde Flod i Vietnam.

Arsen-forgiftning eller kolera

»Arsen forekommer naturligt i grundvandet i sletterne omkring de store floder, der udspringer fra Himalaya. Omkring den Røde Flod i Vietnam er der for eksempel helt op til 80 gange mere arsen i grundvandet end Verdenssundhedsorganisationen (WHO) anbefaler,« forklarer Dieke Postma.

WHO advarer mod at drikke vand, der indeholder mere end 10 mikrogram arsen per liter. Drikker man vand med større mængder af det sundhedsskadelige stof, risikerer man at få forgiftninger og blive alvorligt syg.

Yngste undergrund er giftigst

Grundvandet langs den Røde Flod i Vietnam er dog ikke lige giftigt alle steder.

»Vi har fundet ud af, at der er meget stor forskel på, hvor meget arsen, der er i grundvandet, afhængigt af hvor vi borer. Inden for bare få hundrede meter kan forekomsten af arsen variere kolossalt,« fortæller Dieke Postma.

Han og de andre geologer har undersøgt, hvorfor grundvandet nogle steder i den Røde Flods delta er meget forgiftet, mens vandet andre steder er næsten rent. Nu kan geologerne give et bud på, hvor de vietnamesiske myndigheder skal bore for at finde det reneste vand.

Fakta

Arsen er det 52. mest almindelige grundstof på jordoverfladen. Det findes i små koncentrationer i de fleste miljøer. For eksempel findes det i faste bjergarter og sedimenter i koncentrationer på omkring 1-4 mikrogram per kg.

Arsen i høje koncentrationer kan give akutte og kroniske forgiftninger i de fleste biologiske organismer. Tidligere brugte man derfor stoffet som pesticid, blandt andet til skadedyrsbekæmpelse i kartoffelmarker. Det er ikke længere tilladt.

I drikkevand bør der ikke være mere end 10 mikrogram arsen per liter, anbefaler WHO.

Drikker man over en længere periode vand med for meget arsen, risikerer man at få pigmentforandringer, hjertekarsygdomme, black foot disease samt kræft i hud, blære og lunger.

Kilde: www.geus.dk

»Gennem tiden har floden slynget sig frem og tilbage over flodsletten. Imens har sand og ler, som floden har skyllet ned fra Himalaya, aflejret sig på forskellige tidspunkter,« forklarer Dieke Postma.

»Ved at analysere sand fra undergrunden forskellige steder på flodsletten har vi fundet ud af, at der er mindst arsenik i det sand, der har været aflejret i længst tid,« fortsætter han.

Grundvandet fra den yngste undergrund er altså mest giftigt, viser undersøgelserne. I den ældste undergrund er der næsten ikke arsen. Den består af sand og ler, som er skyllet med floden ned fra Himalaya for op til 6000 år siden.

Vietnameserne bør derfor bore i den ældste undergrund for at finde drikkevand, der ikke er alt for befængt med arsen, antyder den nye forskning.

Arsen frigives uden ilt

Arsen er et kemisk stof, som er bundet til jernoxider. Jernoxiderne findes i det mudder, som kommer med den Røde Flod ned fra Himalaya og bliver aflejret på flodsletterne.

»Så længe sand og mudder transporteres i floden, er det i kontakt med atmosfærens ilt, og jernoxiderne er stabile. Men når det bliver aflejret og dækket af grundvand, har atmosfærens ilt ikke længere adgang,« forklarer Dieke Postma.

Iltmanglen gør jernoxiderne så ustabile, at arsen kan løsrive sig. Derved bliver det giftige stof frigivet til grundvandet.

Bønder har kun vand med arsen

Arsen bliver frigivet i grundvandet på flodsletten omkring Hanoi i så store mængder, at det vand der pumpes op er forgiftet.
Mange millioner vietnamesere, der bor i landområderne omkring den Røde Flod, drikker alligevel vandet.

»Når det regner, opsamler de regnvand, som de bruger til drikkevand, men i tørre perioder, har de kun det vand, der bliver pumpet op fra undergrunden. Ofte ved de ikke, at vandet er giftigt, eller de har simpelthen ikke andet,« forklarer Dieke Postma.

Folk risikerer kronisk arsen-forgiftning

Fakta

Vandprojektet stopper

I otte år har Danida finansieret forskningsprojektet i Vietnam, men fra september i år har organisationens forskningsfaglige udvalg valgt at droppe den økonomiske støtte. Det betyder formentlig, at projektet stopper, siger Dieke Postma.

De danske forskere fra De Nationale Geologiske Undersøgelser for Danmark og Grønland (GEUS), Danmarks Tekniske Universitet (DTU) og Aarhus Universitet har ellers fået et frugtbart samarbejde med vietnamesiske forskere op at stå.

Læs mere om projektet

»Man begyndte at bore efter drikkevand i undergrunden for cirka tyve år siden for at undgå, at folk fik dysenteri og kolera, når de drak vandet direkte fra floderne. Men nu risikerer folk at få en kronisk arsen-forgiftning, fordi de drikker grundvandet,« siger Dieke Postma.

Symptomerne på en kronisk arsen-forgiftning viser sig først efter ti år, forklarer seniorforskeren.

»Og nu begynder de første vietnamesere at få symptomerne,« siger han.

For at forstå hvorfor der er arsen i den Røde Flods delta, har Dieke Postmas forskerteam analyseret sandet fra undergrunden. De har blandt andet målt, hvor hurtigt arsen bliver frigivet fra jernoxiderne.

Det viste sig, at arsen løsriver sig langsommere fra jernoxiderne i det sand, der har været ophobet længst tid i undergrunden.

Geologerne fandt også ud af, at jernoxiderne og dermed arsen bliver vasket ud af sandet, i takt med at tiden går. Derfor bliver der frigivet mindre arsen, jo ældre undergrunden bliver.

Forskning kan vise vej til renere vand

Siden slutningen af 1990erne, da man fandt ud af, at det sydøstasiatiske grundvand er fyldt med arsen, er der lavet adskillige undersøgelser af, hvordan det giftige stof arter sig. Men Dieke Postma og hans kolleger er de første, der har undersøgt, hvordan undergrundens alder hænger sammen med arsenforekomsten i grundvandet.  

»På sigt kan vores resultater sikkert bruges til at udpege de steder, hvor boringerne giver det reneste grundvand. Det er nok den vej man skal gå, hvis de mange millioner sydøstasiater skal have vand med mindst muligt arsen,« siger Dieke Postma. 

»Men der skal laves flere undersøgelser, nye boringer og findes penge, så det er desværre ikke noget der kommer til at ske foreløbig,« fortsætter han.  

Resultaterne af forskningsprojektet i Vietnam er netop publiceret i det videnskabelige tidsskrift Nature Geoscience.

Det farlige grundvand i den Røde Flods delta

Den Røde Flods delta er et af de tættest befolkede områder i verden. Floden løber gennem Vietnams hovedstad Hanoi.

Cirka 17 millioner mennesker bor på flodens frodige sletter. 11 millioner af dem har ikke adgang til offentlig vandforsyning.

Før i tiden drak befolkningen ofte overfladevand eller vand fra små gravede brønde. Overfladevand er fyldt med bakterier. Derfor fik mange vietnamesere sygdomme som kolera og dysenteri.

I 1990erne begyndte man derfor at bore små husstandsboringer så de millioner af vietnamesere, der bor på landet omkring den Røde Flod, kunne få rent drikkevand.

Grundvandsboringerne blev blandt andet finansieret af bistandsorganisationer som World Bank, Unicef og Danida.

Grundvandet blev i den forbindelse analyseret for en række kemiske stoffer. Arsen var desværre ikke en af dem.

Senere har det vist sig, at grundvandet nogle steder indeholder op til 80 gange mere arsen, end Verdenssundhedsorganisationen (WHO) anbefaler.

Også i andre asiatiske lande som Bangladesh, Cambodija, Kina, Indien, Nepal, Taiwan og Burma er der for meget arsen i grundvandet. I alt er omkring 100 millioner mennesker i fare for at blive forgiftet.