Ny debat om det tidligste liv på Jorden

Er dette spor efter noget af det tidligste liv på Jorden? Forskerne er uenige om svaret. (Foto: UCLA) 

Kilde: 
19 december 2017

Hvornår opstod det første liv på Jorden?

Svaret er, at vi ikke ved det, og forskere er dybt uenige om, hvilke gamle sten der gemmer på de ældste spor efter liv på Jorden.

I et nyt studie har en forskergruppe, ledet af den amerikanske professor William Schopf, analyseret sten fra det vestlige Australien, og de konkluderer, at stenene rummer fossiler fra 3,465 milliarder år gamle mikroorganismer.

Nye analyser støtter teorien om, at disse strukturer i gamle sten fra det vestlige Australien, er spor efter tidligt liv. (Illustration: J. William Schopf, UCLA)

Forskerne mener sågar, at mikroorganismerne har været relativt avancerede livsformer. I en pressemeddelelse fra University of California, Los Angeles (UCLA) kan man læse, at:

  • To af arterne viser tegn på at kunne udføre primitive former for fotosyntese.
  • En af arterne kunne tilsyneladende producere metangas
  • To andre arter ser ud til at have ’spist’ metangas og brugt det til at bygge deres cellevægge.

»For 3,465 milliarder år siden var livet på Jorden allerede forskelligartet, det står klart. Der var primitive fotosynteser, metanproducenter og metanbrugere,« siger William Schopf, som er professor i paleobiologi ved UCLA i pressemeddelelsen.

»Dette er de første data, som viser de meget forskelligartede organismer på dette tidspunkt i Jordens historie,« tilføjer han.

Schopf mener, at organismerne er så forskelligartede i deres udvikling, at de mindst må være opstået for fire milliarder år siden.

Der dukker med jævne mellemrum nye, potentielle fund af Jordens tidligste tegn på liv op, men forskerne er som regel hurtige til at kritisere hinandens fund.

Således møder det nye studie også både ris og ros fra andre forskere, som ikke har været involveret i studiet.

»Fejlene fra denne analytiske teknik er så store, at dataene ikke er klare nok til at sige, at der findes forskellige typer mikrober i sten,« siger geolog Olcott Marshall fra University of Kansas til magasinet Science.

Hun mener ifølge Science ikke, at der er tale om et fund af tidligt liv, men at strukturerne i de gamle, australske sten i stedet er spor efter en form for geologisk proces.

De gamle sten blev oprindeligt fundet af Schopf i 1992, men hans påstand om, at stenene gemte fossiler fra Jordens potentielt ældste liv, vakte debat blandt forskerne. Forskerne var uenige om, hvorvidt der virkelig var tale om fossiler fra tidligt liv, og i så fald hvorvidt fossilerne virkelig var så gamle, som Schopf mente.

I det nye studie, som er trykt i det videnskabelige tidsskrift PNAS, har Schopf og hans kolleger analyseret fossilerne på en ny måde – med såkaldt sekundær ion masse spektroskopi (SIMS), som er en metode, der kan bestemme forekomsten af forskellige former for kulstof, som er en nøgleingrediens i organisk materiale.

»De nye resultater tilføjer tyngde til ideen om, at mikrostrukturerne (i stenene, red.) er biologiske,« mener Birger Rasmussen, geobiologist ved Curtin University i Perth ifølge Science.

Nedenfor er par af de andre bud på det potentielt tidligste liv, vi har fundet på Jorden:
  • Den dansk-grønlandske professor Minik Rosing har stået i spidsen for flere års forskning, som tyder på, at gamle ædelsten fra Grønland indeholder spor efter 3,7 milliarder år gammelt liv. De seneste resultater er nomineret til Årets Danske Forskningsresultat (ÅDF) 2017 (læs mere her og se de andre kandidater til at vinde ÅDF her)
  • I 2015 proklamerede en forskergruppe med den amerikanske forsker Elizabeth Bell i spidsen, at de formentlig havde fundet Jordens ældste tegn på liv inden i en 4,1 milliarder år gammel sten – en zirkon-krystal – fra det vestlige Australien. (Læs mere her). Dette fund er betvivlet af andre forskere og er ifølge Science mere kontroversielt end det nye studie af andre australske sten i PNAS.
  • Tidligere i år annoncerede et andet forskerhold, at de måske havde fundet Jordens ældste tegn på liv i klipper fra Quebec-provinsen i Canada. Klipperne var cirka 3,77 milliarder år gamle – måske endda helt op til 4,28 milliarder år, lød det fra forskerne bag studiet. Dette fund blev imidlertid også betvivlet af andre forskere (læs mere i denne artikel.)

lb

Ovenstående er udvalgt og resumeret af Videnskab.dk, men redaktionen har ikke udført selvstændig research. Gå til den oprindelige kilde for flere detaljer.