Nyt studie: Fossiler fra ‘menneskehedens vugge’ er 1 million år ældre end hidtil troet

Darry Granger fra Purdue University udviklede teknologien, der førte til en ny datering af fossilerne i Sterkfontein-grotterne. (Foto: Purdue University)

Darry Granger fra Purdue University udviklede teknologien, der førte til en ny datering af fossilerne i Sterkfontein-grotterne. (Foto: Purdue University)

29 juni 2022

I Sydafrika ligger UNESCO’s verdensarvsområde ‘menneskehedens vugge’, hvor nogle af de ældste menneskefossiler er blevet fundet.

I årevis har man studeret fossilerne fra vores tidlige forfædre og deres uddøde slægtninge. Her har man tidligere ment, at fossilerne var 2-2,5 millioner år gamle. 

Men nu viser et nyt studie, der er publiceret i det videnskabelige tidsskrift Proceedings of the National Academy of Sciences, at vi skal mere end en million år længere tilbage for at finde fossilernes datering. 

Studiet peger nemlig på, at nogle af fossilerne er omkring 3,7 millioner år gamle, hvilket vil placere dem i begyndelsen af Australopithecus-æraen i stedet for i slutningen. 

Det vil også betyde, at de er ældre end Lucy, som er verdens mest berømte Australopithecus-fossil. Hende har vi på Videnskab skrevet flere artikler om, blandt andet ‘Menneskehedens fjerne forfader Lucy døde af fald fra et træ’. 

Det skriver Purdue University, USA, i en pressemeddelelse.

Det nye studie, som har analyseret fossiler i Sterkfontein-grotterne tæt på Johannesburg, er baseret på en anden metode end de tidligere studier i området. Før har man nemlig været nødsaget til at estimere fossilernes datering ud fra omkringliggende dyrefossiler og drypsten i grotterne. Men de målinger er usikre.

Og nu har man så fundet en anden måde at datere fossilerne på. Nemlig ved at undersøge de sten, som fossilerne har været indlejret i.

»Sterkfontein har flere Australopithecus-fossiler end noget andet sted på Jorden. Men det er svært at datere dem ordentligt. Folk har analyseret dyrefossiler, som er fundet tæt på dem, og sammenlignet dem med alderen af forskellige dele af grotten, som for eksempel drypsten,« siger Darryl Granger.

»Det har man fået en række forskellige dateringer ud af. Hvad vores data gør er, at de løser de her kontroverser. Dataen viser, at disse fossiler er ældre - meget ældre - end vi oprindeligt har troet.«

Ifølge Purdue University er fossilernes datering vigtig, da det påvirker forskernes forståelse af en række store spørgsmål. På den måde kan en rigtig tidsmæssig placering af fossilerne i Sterkfontein-grotterne være med til blandt andet at skabe en bedre forståelse for landskabet på det tidspunkt. 

Derudover vil det også gøre os klogere på, hvordan og hvor mennesker udviklede sig, hvordan de passede ind i økosystemet, og hvem deres tætteste slægtning var.

Og det er altså håbet, at vi nu er kommet lidt tættere på det.

Ovenstående er udvalgt og resumeret af Videnskab.dk, men redaktionen har ikke udført selvstændig research. Gå til den oprindelige kilde for flere detaljer.