'Zombiemyrer' kan smitte mennesker
En parasit, som giver myrer en zombielignende adfærd, kan i sjældne tilfælde smitte mennesker, som spiser myrer. Smittefaren kan dog undgås, hvis man koger eller fryser myren, viser forskning.

En skovmyre fra Sjælland er blevet dissekeret. Myrens bagkrop er fuld af parasitter, som ses i de hvide cyster i baggrunden. (Foto: Camilla Botnevik/Københavns Universitet)

Flere og flere kokke sætter insekter på menuen, og i visse kredse er det blandt andet blevet ’hipt’ at spise myrer.

Men en myremiddag er ikke fuldstændig risikofri. Danske skovmyrer kan nemlig indeholde en parasit, som giver myrerne en zombielignende adfærd. Parasitten – kaldet lille leverikte – kan potentielt set også smitte mennesker og føre til diarré og lignende symptomer.

Derfor er budskabet helt klart fra en af forskerne bag opdagelsen af den lille leverikte i Danmark:

»Man skal ikke spise rå myrer fra naturen. I hvert fald ikke medmindre man er helt sikker på, hvad man har med at gøre og sørger for at behandle myrerne korrekt,« siger Annette Bruun Jensen, som er lektor ved Institut for Plante- og Miljøvidenskab på Københavns Universitet.

Parasitter i myrer

Den lille leverikte (Dicrocoelium dendriticum) er en parasit, som på forskellige stadier af sit liv udnytter flere andre dyr.

I sjældne tilfælde har udenlandske forskere også rapporteret om mennesker, som er blevet inficeret med den lille leverikte.

Det sker, hvis patienterne har spist myrer.

I Danmark er den lille leverikte blevet dokumenteret blandt myrer i Bidstrupskovene nær Roskilde, og forskerne mener også, parasitten er udbredt i andre danske skove.

Kilde: Brian Lund Fredensborg/ Annette Bruun Jensen

Sådan bør myrer tilberedes

I et nyt studie har Annette Bruun Jensen sammen med lektor Brian Lund Fredensborg undersøgt, hvordan man skal tilberede myrer for at undgå smittefare fra den lille leverikte.

»Parasitten dør, hvis myrerne fryses ned til mindst minus 20 grader i en halv time. Man kan også vælge at koge dem i 1 minut eller putte dem i 70 procent spiritus,« fortæller Annette Bruun Jensen.

Parasitten lille leverikte har en kompliceret livscyklus, hvor den udnytter flere forskellige dyr – herunder myrerne. Parasitten sætter sig i hjernen på myrerne og får dem til at kravle op og bide sig fast i toppen af græsstrå. På den måde er der nemlig større chance for, at myrerne bliver spist af et græssende dyr såsom et får, en ko eller en hjort – det næste dyr, som parasitten skal udnytte.

Den lille leverikte har en kompliceret livscyklys i flere stadier. Under ét stadie inficerer parasitten myrer. I næste stadie bliver de inficerede myrer spist af et græssende pattedyr såsom en ko, en hjort eller et får. Hvis mennesker spiser myrer kan parasitten også inficere mennesker, viser udenlandsk forskning. (Grafik: CDC)  

Kan skade leveren

Når parasitten er kommet ind i pattedyret, sætter den sig i galdegangene nær leveren, hvor den formerer sig og lader sine æg ryge ud med dyrets afføring. (Læs mere om parasittens fascinerende livscyklus i denne artikel)

Fra udlandet findes der også få rapporter om, at den lille leverikte har inficeret mennesker frem for får, køer eller hjorte.

Patienterne har fået symptomer såsom diarre eller mavesmerter, og der er også blevet fundet æg fra den lille leverikte i deres afføring.

»Parasitterne kravler op i vores galdegange, hvor de kan sætte sig fast. Hvis infektionen er kraftig, kan det muligvis give skader på leveren,« forklarer Annette Bruun Jensen.

Ingen grund til panik

Forskere har fundet parasitten lille leverikte blandt danske skovmyrer (formica polyctena), som kendes fra myretuer i skovene. (Foto: Tsungam/Wikimedia Commons)

Lektor og myreekspert Brian Lund Fredensborg understreger dog, at der ikke er grund til stor bekymring over parasitten. Den lille leverikte smitter kun, hvis man spiser myrer, og selv myre-spisere har meget lav risiko for at blive smittet, da kun et fåtal af myrerne i en tue har parasitten, siger han.

»Selvom den lille leverikte findes i Danmark er sandsynligheden for, at mennesker bliver inficeret, meget lille. Vi har ingen indikationer på, at nogen i Danmark har været inficeret, men hvis man tager til Mellemøsten eller Afrika, findes der nogle eksempler. Men jeg synes absolut ikke, at man skal piske en stemning op omkring parasitten i Danmark,« siger Brian Lund Fredensborg, som er lektor og myreforsker ved Institut for Plante- og Miljøvidenskab på Københavns Universitet.

Positivt at spise insekter

Forskerne understreger, at de generelt ser den stigende interesse for at spise insekter som noget positivt.

Sådan ser voksne eksemplarer af den lille leverikte ud. Disse har levet inden i et får. (Foto: Alan R Walker)

Insekter er nemlig fulde af proteiner, og de kan produceres uden de store omkostninger for klimaet, forklarer Annette Bruun Jensen.

»Skovmyrerne har en ganske interessant og citrusagtig smag. Men hvis man vil samle myrer eller andre insekter i naturen, skal man virkelig være varsom og vide, hvad man gør. På samme måde som når man samler svampe eller planter i naturen,« siger Annette Bruun Jensen.

Hun tilføjer, at vilde insekter også kan være inficerede af bakterier, svampe eller sundhedsskadelige stoffer fra giftige planter eller kemikalier. Frem for at indsamle insekterne i naturen, anbefaler forskeren derfor, at man køber myrerne i supermarkedet.

»Hvis man gerne vil spise insekter, vil jeg anbefale, at man køber insekter, som er opdrættet til formålet under sikre forhold. På den måde kan man være sikker på, at de ikke har spist noget, som er giftigt for mennesker, og at de er blevet behandlet ud fra fødevaresikkerhedsmæssige forhold,« anbefaler Annette Bruun Jensen.

Lyt på Videnskab.dk!

Hver uge laver vi digital radio, der udkommer i form af en podcast, hvor vi går i dybden med aktuelle emner fra forskningens verden. Du kan lytte til den nyeste podcast i afspilleren herunder eller via en podcast-app på din smartphone.

Har du en iPhone eller iPad, kan du finde vores podcasts i iTunes og afspille dem i Apples podcast app. Bruger du Android, kan du med fordel bruge SoundClouds app.
Du kan se alle vores podcast-artikler her eller se hele playlisten på SoundCloud