Alkoholafvænning: Pupiller kan måske sladre om risiko for tilbagefald
Pupillerne er et vindue til de dele af hjernen, der styrer lyst og motivation.
pupiller alkoholisme misbrug forsøg eyetracking

Måske kan risikoen for at begynde at drikke igen aflæses i pupillerne på tidligere misbrugere. (Foto: Shuttestock)

Kokain, MDMA og andre opkvikkende stoffer gør pupillerne store som tekopper. Skarpt lys i øjnene får pupillerne til at skrumpe.

Synet af alkohol kan få pupillerne til at udvide sig, hvis man tidligere har haft et alkoholmisbrug og har svært ved at holde sig fra sprutten. Hvad!?

Ja, du læste rigtigt.

Jo større pupiller, des højere risiko

I et pilotforsøg med 21 personer, der var i behandling for alkoholafhængighed, har forskere fra Center for Rusmiddelforskning på Aarhus Universitet for første gang nogensinde fundet en forunderlig sammenhæng:

Jo større pupillerne blev hos forsøgspersonerne, når de så på billeder af alkohol, desto højere var risikoen for, at de fik et tilbagefald inden for fire måneder.

De 21 forsøgspersoner kiggede på skift på billeder af alkohol og billeder af noget, der ikke betød noget særligt for dem. Samtidig blev størrelsen af deres pupiller målt med et særligt eyetracking-apparat. 

Inden for bare 200-250 millisekunder voksede pupillerne hos nogle af forsøgspersonerne, når de så et billede af alkohol. 

Hos andre forsøgspersoner ændrede pupillernes størrelse sig ikke, når de kiggede på billeder af alkohol.

»Efter fire måneder ringede jeg dem op og spurgte, om de havde haft tilbagefald,« siger studiets førsteforfatter Timo Kvamme, der har lavet forsøget i samarbejde med blandt andre forskere fra Cambridge University i England, til Videnskab.dk.

Mere forskning er nødvendig

Halvdelen af forsøgspersonerne havde holdt sig ædru: De havde ikke drukket alkohol i de fire måneder, der var gået.

Resten af forsøgspersonerne havde enten haft mindre tilbagefald, hvor de havde drukket under 10 genstande, eller mere langvarige tilbagefald, som varede over en uge, hvor de havde drukket over 20 genstande om dagen.  

Forskerne sammenlignede oplysningerne om de 21 forsøgspersoners tilbagefald med målingerne af deres pupilstørrelse.

De fandt en klar sammenhæng: Jo mere pupillerne blev udvidet, når forsøgspersonerne så billeder af alkohol, desto mere alvorligt og langvarigt var deres tilbagefald.

Resultaterne er netop publiceret i det videnskabelige tidsskrift Psychopharmacology.

»Vi fandt en meget tydeligere sammenhæng, end vi havde regnet med. Men når studiet er så lille, skal vi selvfølgelig lave mere forskning for at være sikre på, at det ikke bare er et tilfælde,« siger Timo Kvamme.

pupiller alkoholisme misbrug forsøg eyetracking

På grafen ses sammenhængen: Jo større pupiller, desto alvorligere tilbagefald. (Graf: Timo Kvamme)

Pupillerne reagerer på pornografi

Når der kun er få personer med i et forsøg, er der en øget risiko for, at de sammenhænge forskerne finder, er tilfældige.

Men hvis flere forsøg med flere forsøgspersoner og en kontrolgruppe kan genfinde sammenhængen mellem pupilstørrelse og risiko for tilbagefald, kan eyetracking sandsynligvis bruges til at spotte, hvem der har størst risiko for at begynde at drikke igen.

Kontrolgruppe

Forsøget ville stå stærkere, hvis forskerne havde sammenlignet den effekt, billederne af alkohol havde på pupillerne hos tidligere misbrugere, med effekten af billederne på pupillerne hos folk, der ikke har haft et misbrug. 

På den måde kunne forsøget vise, om pupiludvidelsen har noget at gøre med alkoholafhængighed at gøre eller ej. 

Nu tænker du måske, at det lyder lidt underligt.

Men det er faktisk ikke specielt overraskende, at pupillerne udvider sig, når man har ustyrlig trang til noget. Pupillerne fungerer som et slags vindue ind til de centre i hjernen, der styrer vores lyst og motivation, siger Timo Kvamme.

»En række studier har siden 1950’erne og 60’erne vist, at pupillerne ændrer sig, når man ser på emotionelle ting,« siger han.

  • Når en baby ser på sin egen mor, udvider pupillerne sig. Når den samme baby ser en fremmed kvinde, sker der ikke noget med pupillerne.

  • Når folk bliver præsenteret for udsagn, der stemmer overens med deres egen politiske overbevisning, udvider deres pupiller sig.

  • Pupillerne udvider sig, når forsøgspersoner ser på pornografiske billeder af noget, de bliver seksuelt ophidsede af.   

Pupiller sladrer om opmærksomhed

På Danmarks Tekniske Universitet (DTU) bruger forskere også eyetracking til at måle pupillernes størrelse. I deres forsøg er pupillerne et mål for forsøgspersoners opmærksomhed.

»Jo mere opmærksom man er, desto mere udvider pupillerne sig. Det er der en masse forskning, der viser,« siger en af forskerne, Per Bækgaard, der er lektor på DTU Compute, til Videnskab.dk.

Forsøg renset for fejlkilder

Timo Kvamme har samlet oplysninger f.eks. om, hvor alvorligt forsøgspersonernes alkoholmisbrug var og om deres psykiske tilstand.

Han ville tjekke, om dem, der fik store pupiller, når de så på billeder af alkohol, har haft et længere, mere alvorligt misbrug.

Hvis det var tilfældet, var det måske deres psykiske tilstand el. forhistorie, ikke neurologiske mekanismer, der medførte, at de fik tilbagefald.

Men Timo Kvamme fandt ikke sådan en sammenhæng. Pupillerne udvidede sig især hos dem, der fik tilbagefald, uafhængigt af deres psykiske tilstand og forhistorie.

Per Bækgaard har ikke været involveret i det aktuelle forsøg, men han har læst den videnskabelige artikel.

»Det er et lille studie og den første af sin slags, så man skal være forsigtig med at generalisere. Men det er virkelig interessant, at forskerne ser en reaktion i pupillerne, før der er gået et sekund,« lyder hans reaktion.

Pupiller sladrer måske om dybe processer

Per Bækgaard bider mærke i, at Timo Kvamme har målt en reaktion i pupillerne allerede efter et par hundrede millisekunder hos de personer, der fik de værste tilbagefald efter forsøget.

Den hurtige reaktionstid kan være et tegn på, at forsøgspersonerne slet ikke har nået at tænke over, hvad de så på billederne, før deres pupiller udvidede sig.

»Når der er så tidlig respons, tyder det på, at størrelsen af pupillerne kan være med til at fortælle noget om dybe processer i hjernen. Processer, der opstår, før man er bevidst over, hvad man ser og føler,« siger Per Bækgaard.

Reklamer kan gøre afvænning svær

Anette Søgaard Nielsen, der er lektor og projektdirektør på Syddansk Universitets Forskningsenhed for Klinisk Alkoholforskning, har også læst den videnskabelige artikel.

»Det er godt nok et lillebitte forsøg, men det er spændende grundforskning. Det kan se ud til, at eyetracking kan give et objektivt mål for, hvem der har særlig høj risiko for at få et tilbagefald,« siger Anette Søgaard Nielsen til Videnskab.dk.

Nogle mennesker, der forsøger at stoppe med at drikke, er tilsyneladende særligt sensitive overfor billeder af alkohol, bemærker hun.

Hvis man reagerer så stærkt på et billede af alkohol, at pupillerne ligefrem udvider sig, kan det være svært at komme ud af et misbrug, når man bor i Danmark.

»Man bliver jo eksponeret for alkohol overalt. Reklamer hænger i bybilledet, og enhver kiosk har alkohol til at stå fremme. Det udgør en risikofaktor for dem, der biologisk er disponeret for at have særlig stor trang til alkohol,« siger Anette Søgaard Nielsen.

Forsøget skal gentages 

Timo Kvamme er i tvivl, om eyetracking på sigt vil kunne bruges i behandling for alkoholmisbrug, for eksempel til at spotte dem, der har høj risiko for tilbagefald og give dem særbehandling.

»Man skal nok også være varsom med at sige til nogle, at de har øget risiko for at falde i, for så kan det være, at de tænker: ‘Nå, men når der er så høj risiko for, at jeg fejler, kan det være lige meget. Så kan jeg lige så godt begynde at drikke igen’.«

Timo Kvamme arbejder i øjeblikket sammen med engelske kollegaer fra Cambridge University om at gentage forsøget i større skala.

Videnskab.dk Podcast

Lyt til vores seneste podcast herunder eller via en podcast-app på din smartphone.


Ugens videnskabsbillede