Exoplaneter drejer den forkerte vej
Astronomer har fundet seks fjerne planeter, der ikke kredser samme vej om deres stjerne, som stjernen drejer om sig selv. Det peger på, at planetsystemer kan udvikle sig ganske kaotisk.

Seks exoplaneter kredser den gale vej om deres respektive stjerner. De kredser nemlig modsat den vej, som stjernen roterer om sig selv. Og det overrasker astronomerne.

Det passer nemlig dårligt med den teori, som forskerne har for dannelsen af planetsystemer.

Hvis opdagelsen skal give mening, må de mærkelige planetsystemer have en ganske dramatisk historie.

Alting roterer i samme retning

I vores solsystem kredser alle planeterne den samme vej rundt om Solen - i den retning, som Solen også selv roterer. Og astronomerne har troet, at det også var tilfældet for andre stjernesystemer.

En af de nyopdagede exoplaneter, WASP-8b, kredser om stjernen i den modsatte retning af stjernens rotationsretning - som det fremgår af denne tegning. (Illustration: ESO/L. Calçada)

Det hænger sammen med den måde, hvorpå stjerner med tilhørende planeter bliver dannet. Når støv og gas i universet fortættes, vil nok så beskedne bevægelser i stoffer blive forstærket, så den gassky, der ender med at blive til et stjernesystem, vil rotere.

Hele gasskyen drejer i samme retning, og retningen bevares, når stoffet trækker sig sammen og bliver til en stjerne og derefter planeter. Derfor vil det typisk være sådan, at stjernen og planeterne roterer den samme vej om sig selv, og planeterne også kredser om stjernen i samme retning.

Men det gælder altså ikke alle planeter, viser den nye forskning fra europæiske astronomer. Resultatet af deres anstrengelser fremlægges i denne uge på årsmødet for Royal Astronomical Society.

Tyngdepåvirkninger gav ny bane

De seks mystiske, store gasplaneter, der alle roterer tæt om hver deres stjerne, må for længe siden have været påvirket af tyngdekraften fra andre gaskæmper eller stjerner. De er så at sige blevet sendt ud af kurs, og i løbet af mange millioner år er de kommet ind i en skæv, aflang bane om moderstjernen.

Fakta

VIDSTE DU

Antallet af fundne exoplaneter - planeter uden for vores eget Solsystem - er nu oppe på 454.

Her er de med jævne mellemrum kommet tæt på stjernen, hvor stærke tidevandskræfter efterhånden har bremset dem. Exoplaneterne er endt i baner tæt om stjernen - nu med en vilkårlig omløbsretning og rotationsakse.

Undervejs i det kaotiske forløb må den store planet i øvrigt have udslettet alle mindre, jordlignende planeter, der måtte have været i stjernesystemet, siger Didier Queloz fra observatoriet i Geneve.

Nu vil astronomerne gå på jagt efter de store objekter, der må have sendt planeterne ud af kurs. Det har de allerede fundet for to af de seks planeter, der kredser i den forkerte retning.